No início de 2020, uma equipe de cientistas da computação da Universidade de Vermont e biólogos da Universidade Tufts construiu “robôs biológicos” pela primeira vez. Agora, pouco mais de um ano depois, a mesma equipe descobriu uma nova maneira de construir os chamados xenobots; um que envolve muito menos manipulação física direta. Que é uma característica que torna as bio-máquinas resultantes – que podem se automontar e navegar em labirintos – ainda mais surpreendentes.

A Quanta Magazine relatou a nova iteração dos xenobots dos pesquisadores, que a equipe descreveu em um artigo publicado recentemente na Science Robotics. Para este experimento, os pesquisadores, que pretendem não apenas explorar as origens da vida multicelular, mas também construir ferramentas orgânicas que poderiam dizer, devorar plástico no oceano, optaram por uma abordagem de montagem mais “de baixo para cima” em oposição a “Careca.”

Embora a equipe tenha criado a primeira geração de xenobôs a partir de células de sapo, eles produziram essa geração de uma maneira mais natural; removendo células da pele de embriões de rã e deixando-os se desenvolverem em grupos autônomos. Vejam só, algumas células em cada cluster começaram a usar seus cílios – projeções semelhantes a cabelos que podem ondular e girar – como “pernas”; permitindo que os respectivos grupos inteiros nadem em solução aquosa como organismos singulares.

“Estamos testemunhando a notável plasticidade dos coletivos celulares, que constroem um novo ‘corpo’ rudimentar que é bastante distinto de seu padrão – neste caso, um sapo – apesar de ter um genoma completamente normal”, Michael Levin, professor de biologia da Tufts e autor correspondente do novo estudo, disse em um comunicado de imprensa. “Em um embrião de rã, as células cooperam para criar um girino. Aqui, retirados desse contexto, vemos que as células podem redirecionar seu hardware geneticamente codificado, como os cílios, para novas funções, como a locomoção ”, acrescentou a bióloga.

Os próprios xenobôs (uma mala de viagem da espécie de sapo que fornece as células, Xenopus laevis e “robôs”) parecem pipoca globular. No vídeo acima, os pesquisadores mostram como fizeram os xenobots e como eles se movem. E, de fato, eles parecem pequenos robôs estúpidos. Muito parecido com algo que você veria em um depósito automatizado. Os bots podem até montar “comunidades” e trocar informações ambientais com sinais químicos.

Douglas Blackiston / Universidade Tufts

Suas incríveis células “podem assumir espontaneamente novas funções … sem longos períodos de seleção evolutiva para esses recursos”, acrescentou Levin. Na verdade, os pesquisadores estão surpresos com o fato de os xenobôs se reunirem; ou seja, porque seus novos designs não são “programados” em seu genoma de sapo.

Olhando para o futuro, a equipe está investigando maneiras de fazer “enxames” de xenobôs para aplicações em biomedicina e preservação ambiental. O que, embora incrível (e também muito assustador), é quase secundário a assistir xenobots se construindo graças a um tipo de “mapa celular coletivo” natural em vez de instrução genômica programada. Um fenômeno que realmente te faz pensar sobre a Força (da vida).

Douglas Blackiston / Universidade Tufts

Imagem destacada: Douglas Blackiston / Tufts University