Man mano che le persone diventano sempre più a loro agio nell’eseguire esperimenti scientifici nel cielo, continuiamo a saperne di più sui fulmini sempre misteriosi. Un nuovo studio sulla rivista Science fornisce le ultime informazioni sulle scariche elettrostatiche illusive; delineando prove a sostegno dell’idea che siano davvero un “detergente dell’atmosfera”.

Lo Smithsonian Magazine ha riportato il nuovo studio, autore dei ricercatori della Penn State. William H. Brune, professore di meteorologia all’università, ha guidato i ricercatori mentre guardavano indietro ai dati di un jet della NASA misurato in nuvole temporalesche su Colorado, Oklahoma e Texas nel 2012.

Jb Lardizabal

Durante la sua corsa di giugno 2012, il getto della NASA ha misurato specificamente due molecole nelle nuvole temporalesche: i radicali idrossilici (OH) e i radicali idroperossilici (OH2). Gli scienziati si riferiscono alla prima molecola come un “detergente” atmosferico perché reagisce e si decompone con gli inquinanti. L’idrossile svolge anche un ruolo chiave nella rimozione dei gas serra, come il metano e l’ozono, dall’atmosfera.

Secondo lo studio, i dati del 2012 indicano che i fulmini generano direttamente idrossile; a differenza del precedente modello del fenomeno atmosferico, che mostrava solo indirettamente la produzione fulminea dei radicali. “Noi [were] sorpreso dalle quantità estreme di OH e HO2 generate nelle incudini e nei nuclei dei temporali “, ha detto Brune a Inverse. “Sono ordini di grandezza più grandi di qualsiasi precedente misurazione atmosferica HO2 o OH”, ha aggiunto.

NASA

Brune e colleghi affermano che sia i fulmini visibili che quelli “subvisibili” producono il detergente molecolare. (Il fulmine subvisibile non è visibile ad occhio nudo, né alcun tipo di telecamera.) Gli scienziati dicono anche che il getto della NASA ha rilevato in modo specifico le scariche subvisibili dei radicali nelle regioni dell’incudine dei temporali; cioè le nuvole gelide, ventose, elettrizzate in cima alle tempeste (sopra).

Sulla base di questi dati, i ricercatori ipotizzano che il 2-16% dell’ossidazione atmosferica globale, ovvero la “pulizia” dell’atmosfera, sia dovuta ai radicali idrossilici generati dai fulmini. I radicali idroperossilici, allo stesso modo, possono anche contribuire in modo significativo alla purificazione atmosferica degli inquinanti. Sebbene i ricercatori avvertano che questi risultati sono “altamente incerti” perché non sanno se queste misurazioni si applicano al resto del globo. L’unico modo per saperlo con certezza, dicono, è eseguire più esperimenti aerei nel mezzo delle tempeste.