L’astéroïde qui a anéanti les dinosaures à la fin du Crétacé a anéanti une grande partie de la vie sur Terre. Et bien que nous sachions comment cette histoire se déroule, une équipe de scientifiques ajoute maintenant un nouveau chapitre. Celui défini par les fleurs. En fait, les scientifiques disent que la roche spatiale séminale qui a baigné la Terre dans la mort de Dino est précisément ce qui a permis à notre planète natale d’accueillir pour la première fois les forêts tropicales luxuriantes et fleuries que nous connaissons aujourd’hui.

L’équipe de scientifiques, travaillant au Smithsonian Tropical Research Institute (STRI) au Panama, a entrepris de déchiffrer comment les forêts tropicales humides changent après des perturbations écologiques drastiques. L’impacteur de Chicxulub, qui a anéanti 45% des plantes dans ce qui est aujourd’hui la Colombie, et a enveloppé le monde dans l’obscurité, était une opportunité parfaite pour un aperçu.

Don Davis / NASA

Pour étudier les changements, les scientifiques ont examiné des fossiles de plantes tropicales provenant de sites d’Amérique centrale et d’Amérique du Sud; y compris plus de 50 000 fossiles de pollen et 6 000 fossiles de feuilles, à la fois avant et après l’impact. En comparaison? L’équipe a découvert que le dino-tueur a transformé les forêts tropicales clairsemées et riches en conifères en forêts tropicales plus denses et plus hautes d’aujourd’hui; les mêmes qui regorgent de broméliacées vibrantes et technicolor et d’orchidées pendantes.

Les scientifiques, qui ont décrit leurs découvertes dans une étude récemment publiée dans la revue Science (qui provient de BBC News), affirment que les archives fossiles impliquent que le couvert forestier des tropiques américains est passé de relativement ouvert à fermé et en couches. À leur tour, ils disent que cela a conduit à une augmentation de la stratification verticale. Et, par conséquent, une plus grande diversité de formes de croissance végétale.

Les trois théories centrales des scientifiques qui expliquent ce changement concernent à la fois l’impact de l’astéroïde et l’absence de dinosaures. Les scientifiques disent que la première théorie est que les dinosaures ont gardé leurs forêts «ouvertes» en se nourrissant et en se déplaçant à travers elles. La seconde: les cendres tombantes de l’impact ont enrichi les sols tropicaux, donnant un avantage aux plantes à fleurs à croissance plus rapide. Et enfin, que l’extinction préférentielle des espèces confidentielles a permis aux plantes à fleurs de dominer.