Para una banda de rock alternativo / grunge de los 90, Mellon Collie and the Infinite Sadness fue una empresa, aunque pomposa, pero seguro que valió la pena.

Mellon Collie and the Infinite Sadness es el tercer lanzamiento de Smashing Pumpkins, un denso álbum conceptual de doble disco centrado en temas de dolor mortal. Viniendo de una banda de rock alternativo / grunge de los 90, el álbum fue una empresa más pomposa y musicalmente ambiciosa de lo que tenía derecho a ser. Sin embargo, fue este descaro lo que valió la pena, obteniendo un # 1 en Billboard, una certificación Diamante de la RIAA, siete nominaciones al Grammy y una aclamación duradera por ser una de las obras maestras del rock moderno.

Todo se logró en más de 10 meses de sangre y sudor que hicieron que la banda trabajara de 12 a 16 horas diarias con regularidad, y 20 horas en los últimos días para cumplir con el plazo. A bordo de la locura estaba Alan Moulder, quien mezcló el lanzamiento anterior Siamese Dream, y el prolífico Mark “Flood” Ellis (productor de Depeche Mode, U2, PJ Harvey), quien fue invitado especialmente por el líder Billy Corgan para ayudar a llevar a los Pumpkins a territorio nuevo e inexplorado.

Una tierra de calabazas nueva y mejorada

Apenas unas semanas después de encabezar Lollapalooza en 1994, Corgan comenzó a escribir material para lo que eventualmente se convertiría en Mellon Collie and the Infinite Sadness. A diferencia de su éxito de segundo año, Siamese Dream de 1993, en el que Corgan monopolizó la composición de canciones, así como todas las partes de bajo y guitarra, Mellon Collie fue conscientemente más un esfuerzo grupal.

La banda se unió para comenzar el álbum en marzo de 1995 en su espacio de ensayo de Chicago, llamado con encanto ‘Pumpkinland’. En nombre de la novedad y la mejora, los Pumpkins decidieron renunciar a su viejo amigo Butch Vig, quien produjo sus dos discos anteriores, a favor de Flood, quien empujó a la banda a cambiar su estilo de trabajo habitual.

En lugar de mudarse al estudio para grabar, el grupo comenzó a grabar en abril en su espacio de ensayo, que produjo pistas de ritmo de demostración que darían forma a gran parte del álbum. Flood también se aseguró de que las sesiones de seguimiento fueran más eficientes de lo habitual. Se utilizaron varias salas de grabación a la vez, con Flood y Corgan haciendo lo suyo en la ‘sala A’ y Moulder con Wretzky e Iha en ‘B’. Aproximadamente dos tercios de Mellon Collie se grabaron de esta manera antes de que el grupo finalmente se mudara a los estudios de Chicago Recording Company para realizar la sobregrabación y la edición de posproducción.

Quizás el mayor impacto de Flood en los Pumpkins fue alentarlos a reservar tiempo cada día durante las sesiones de grabación simplemente para tocar juntos, como dijo Corgan a Guitar World: “Trabajar así mantuvo todo el proceso muy interesante, evitó que se convirtiera en una rutina”.

Sistemas de vanguardia

Cuando comenzaron las sesiones de grabación de Mellon Collie and the Infinite Sadness, Flood tenía un objetivo general: capturar el sonido en vivo de los Pumpkins en el estudio. Como lo ha dicho Corgan: “Flood sintió que la banda que vería en vivo no fue realmente capturada en el disco. Así que la banda rastreó una gran cantidad de Mellon Collie a volúmenes ensordecedores. Me refiero a ensordecedor. Había tanto SPL en la habitación que resultaba físicamente incómodo. Tus oídos, tu resistencia emocional, se desgastarían “.

Para lograr este sonido vibrante y vivo, se utilizó una mezcla de analógico y digital. Hacia el primero, Flood empuñaba una grabadora multipista Otari MTR-90 MKII con una consola MCI para capturar los esfuerzos de Corgan en la ‘Sala A’. Mientras tanto, las contribuciones de Wretzky e Iha en ‘B’ se obtuvieron utilizando una combinación de grabadoras digitales TASCAM DA-88, cinta de dos pulgadas y Pro Tools.

En otros lugares, también entraron en juego los Studer A820 analógicos. Además, Flood era un gran admirador de Dolby SR y lo aprovechó al máximo para que conste. Particularmente utilizó una velocidad de cinta de 15 ips en servicio de gama baja.

“Aparte de los beneficios obvios de Dolby, si ajusta la unidad Dolby realmente, muy bien, es un poco como agregar un Aphex y un potenciador de bajos subarmónicos dbx en cada canal”, explicó Flood.

“Además, la forma en que la cinta cambia el sonido o modifica el sonido, 15 ips no es técnicamente correcta, pero me parece muy musical, particularmente en el extremo inferior. Esta fue una decisión muy consciente y una parte muy importante del sonido del álbum “.

Después de la sangrienta intensidad de las sesiones de grabación, la edición genial y calculada se redujo en Village Recorder de Los Ángeles. Pro Tools fue el actor principal no solo para las sobregrabaciones de guitarra, sino también para un ensamblaje novedoso de muestreo electrónico y, en general, para hacer que las muchas partes dispares se unieran. La mejor muestra de esto se puede escuchar en Porcelina of the Vast Oceans; Se grabaron múltiples secciones de canciones en diferentes momentos con diferentes configuraciones de micrófono y, finalmente, se unieron en un todo grandioso.

El martillo de los dioses

Mellon Collie and the Infinite Sadness allanó un nuevo terreno para los Pumpkins, especialmente en su producción de guitarras, que se aleja de la superposición excesiva de álbumes anteriores o “guitar overkill”, como lo expresó el guitarrista Iha. Aunque algunos cortes de álbumes como Thru the Eyes of Ruby, con sus aproximadamente 70 pistas de guitarra, se remontan a días más antiguos, la mayoría de las partes de guitarra en el disco tenían doble pista solo una vez. Además, en esta época, Corgan tuvo un cambio en las prioridades con respecto a su forma de tocar la guitarra, y le dijo a la revista Guitar Player: “Hemos chocado contra una pared con la guitarra. Todavía quiero estar emocionado por eso, pero una pista desgarrada simplemente no lo hace por mí como solía hacerlo. Pienso mucho más en la canción que en la técnica de la guitarra… No me interesa impresionar a nadie con virtuosismo técnico. Quiero escuchar poder. Quiero el maldito martillo de los dioses “.

Tal martilleo divino se muestra mejor en el solo de guitarra de Corgan en Fuck You, que supuestamente logró al pararse a un pie de distancia del amplificador y luego subirlo tan fuerte que se vio obligado a competir con los comentarios: “Toqué hasta que mis dedos vieron sangre. No se puede tocar un solo de guitarra débil en una canción tan propulsora. Tiene que ser un estilo de ataque “.

En un desarrollo novedoso, a Iha también se le otorgaron oportunidades para brillar, con solos entre él y Corgan divididos mitad y mitad en el registro. Un escaparate interesante para Iha es el ‘cyber solo’ en Love, que logró a través de horas de trabajo con el armonizador Even time H3000. Mientras tanto, Porcelina of the Vast Oceans muestra el contraste entre ambos guitarristas, con el autoproclamado estilo “completo y lírico” de Corgan junto con el enfoque “más singular y más duro” de Iha. En cuanto al engranaje, Corgan continuó usando cabinas Marshall 1960A, pero también tomó un amplificador de potencia Mesa Boogie Strategy 500, un preamplificador Marshall JMP-1 para distorsión y un compresor Alesis 3630 para ganancia adicional.

Este fue, según Corgan, el combo de sus sueños: “Tengo el equilibrio que siempre quise: toda esa fuerza bruta de gama baja con la claridad en la parte superior, por lo que este disco es mucho más fuerte que el siamés Sueño. Ese disco tenía un sonido descomunal, pero perdimos el ataque, y eso es algo que queríamos asegurarnos de lograr esta vez. Lo tengo ahora, y no hay forma de cerrarme “.

Redobles de tambor, por favor

Gracias a la moderación practicada con el seguimiento de guitarra del disco, la sección de percusión de los Pumpkins tuvo más espacio en las canciones para que el baterista Jimmy Chamberlin prosperara. Su configuración es una que usó hasta bien entrada la década del 2000: un kit Yamaha Maple Custom con fallas Zildjian A Custom. La experiencia de Chamberlin en la big band tuvo un impacto en la medida en que su batería se centraba en el sonido de la caja en lugar de en la patada, y para eso a menudo dependía nada menos que del Ludwig Supraphonic 5 ½ x 14 pulgadas, posiblemente la estrella de Tonight, Tonight. En cuanto a los micrófonos, a Chamberlin le gustaban los AKG C 414 por una presencia “directa y agresiva”, los Shure SM98 para los tiempos menos agresivos y los Shure 12A en las baterías más grandes.

Chamberlin prefirió que su patada y caja de 16 × 22 pulgadas pasaran a través de los altavoces de cuña hasta su espalda, una elección que Flood podía soportar gracias a su gran experiencia en el estudio. Como le dijo a E-Musician, “… si tienes un equipo al que le falta un poco de fondo, bombeas la patada y la trampa a través de las cuñas y comienzas a ajustarlas para ganar peso extra”.

Sobreproducción cuidadosamente seleccionada

La presencia de Flood en el estudio también vio una mejora en la voz de Corgan. Para captar la voz de Corgan, se empleó el muy venerado Shure SM58, junto con altavoces abiertos. Sorprendentemente, Flood notó que el tono de Corgan era considerablemente mejor sin auriculares en juego. Una vez finalizada la grabación, Flood y Corgan realizaron una rigurosa evaluación de las copiosas tomas vocales. Estos se evaluaron sobre la base de la precisión rítmica, el poder melódico y la entrega, por lo que los mejores del grupo fueron seleccionados y editados juntos para hacer un master compuesto. En postproducción, Flood no fue tacaño ni con efectos ni con capas de pistas, como lo demostraron de nuevo artistas como Porcelina of the Vast Oceans.

Un nuevo conjunto de herramientas

En nombre de la experimentación, Mellon Collie cuenta con una diversidad de instrumentación sin precedentes, desde el piano en la pista principal de apertura, una orquesta en vivo en Tonight, Tonight, una guitarra de pedal de acero en Take Me Down (interpretada por el músico de sesión Greg Leisz), E-bows tremolo-heavy en Porcelina, así como saleros e incluso tijeras en Cupid de Locke. La banda también adoptó muestras electrónicas por primera vez, haciendo uso de sintetizadores, loops de batería e incluso arreglos orquestales digitalizados de Pro Tool para complementar las canciones. Esos sonidos de cuerdas maravillosamente desconcertantes en Beautiful fueron seleccionados especialmente por Corgan, quien luego tocó MIDI.

“Si haces algo tan ambicioso como un disco doble y no se vende, será visto como un fracaso artístico. Y no voy a tener eso colgando de mi cuello ”, proclamó melodramáticamente Corgan en una edición de 1995 del Chicago Tribune. “Si se considera un fracaso, es hora de que esta banda se vaya”.

No debería haberse preocupado, ya que Mellon Collie and the Infinite Sadness solo cimentó a Smashing Pumpkins, tanto como voz para jóvenes inadaptados como pioneros del rock alternativo que fueron.