A pesar de ser el quinto juego principal de su serie, la única forma de ver Age Of Empires 4 es como una secuela de Age Of Empires 2. El primer y el tercer título de Age fueron buenos juegos, por supuesto, al igual que su primo fumeta Age De la mitología. Pero fue AoE2 el que se consagraría como uno de los grandes RTS de todos los tiempos, y es el punto de referencia inevitable con el que se medirá AoE4, cuando se lance a finales de este año. Solo la fuga de veinte años de nostalgia del padre de la estrategia que rodea a la serie habría sido un viento en contra lo suficientemente significativo para que los desarrolladores de AoE4, Relic Entertainment, lo lanzaran. Pero gracias a una remasterización de cinturones de AoE2 en 2019, el viejo bruiser es de alguna manera una vez más el RTS del día, completo con nuevas expansiones, montones de nuevos deportes electrónicos y la base de jugadores más grande que haya tenido.

El lanzamiento de un juego New Age ahora tiene el aire de un príncipe dando un nervioso discurso fúnebre, donde promete superar las glorias del reinado de su padre, incluso cuando el cuerpo del rey empuja casualmente a un caballo del ataúd junto a él. ¿Cómo se sustituye a un juego cuya estrella todavía parece estar en alza? Cambia demasiado y serás castigado por arreglar lo que no se rompió. Cambie muy poco, por otro lado, y será castigado por no arreglar las partes rotas. Es un acto de equilibrio increíble, seguro. Y, sin embargo, después de ver las imágenes del evento Fan Preview de hoy, y hablar con la gente de Relic, parecen estar bien preparados para lograrlo.

Por extraño que parezca, dado que soy un jugador obsesivo de AoE2, quizás el mayor impulso para mi confianza en AoE4 es que no lo está haciendo el mismo equipo que sus predecesores. Tanto Age Of Empires 3 como Age Of Mythology, a pesar de todos sus méritos independientes, sufrieron un poco por un equipo de desarrollo que claramente quería hacer algo nuevo y cambió quizás demasiados de sus ingredientes centrales a la vez.

Relic, por el contrario, tiene el beneficio de una perspectiva externa sobre la fórmula de AoE, así como una gran cantidad de datos retrospectivos y de jugadores, dado que están trabajando en AoE4 con el estudio de franquicias de Microsoft World’s Edge. También son un estudio con mucha experiencia práctica cuando se trata de fórmulas ganadoras para juegos de estrategia en tiempo real. Hicieron algunos propios, famosos con Homeworld, Company Of Heroes y Dawn Of War. Pero también saben lo que sucede cuando dejas caer el tubo de ensayo y obtienes un Dawn Of War 3.

El resultado final es un equipo con un enfoque muy deliberado y circunspecto de su trabajo. Se acercan a Age Of Empires con la precaución de los ingenieros de la fuerza aérea de la década de 1950 vestidos con materiales peligrosos, desmantelando un OVNI estrellado debajo de una lona en Nuevo México. Que es exactamente como debería ser.

Una cosa que me encanta: las unidades susurran sus sonidos de reconocimiento cuando esperan en una emboscada dentro de un bosque. Además, los idiomas que hablan (todos reales) cambian a lo largo de las cuatro edades, para reflejar la evolución de los dialectos reales. ¡Atención a los detalles!

“Hemos tenido una gran cantidad de discusiones a lo largo de los años”, dice Adam Isgreen, director creativo de World’s Edge, “buscando definir exactamente qué hace que Age Of Empires … Age Of Empires”. También es un estudio que ha ido más allá de la discusión en el estudio. Desde que comenzó el desarrollo de AoE4 en 2017, los estudios han reclutado a un grupo de jugadores veteranos, no solo de AoE2, sino de los cuatro juegos de Age, para retroalimentar las decisiones de diseño a medida que se toman y ayudar a identificar dónde. innovar, y donde dejar intacto lo familiar. Como dice Michael Mann, también de World’s Edge: “Estábamos experimentando para ver hasta dónde podíamos llevar Age Of Empires antes de que dejara de sentirse como Age Of Empires”.

El resultado final de todo esto, como se muestra en las imágenes de hoy, es lo que Isgreen llama felizmente un “sucesor espiritual” de AoE2. Es una nueva versión en el nivel más amplio posible: un juego diseñado con el mismo objetivo, pero con componentes completamente nuevos. Las mismas mecánicas y recursos centrales están ahí, el mismo escenario medieval y el mismo enfoque de “Reyes cruzados, pero para deportistas” para la precisión histórica. Incluso la estética del nuevo juego, a pesar de haber sido eliminada de la de su hermano mayor por veinte años de computadoras cada vez más sofisticadas, logra evocar Age Of Empires 2 de manera más convincente que cualquier cantidad de juegos móviles sombríos que infringen los derechos de autor anunciados en YouTube, gracias al arte. dirección de Zach Schläppi de Relic.

Extrañaré la vieja tradición de “un tipo que rompe tierra vacía con un martillo hasta que aparece una casa”, pero las animaciones de la nueva construcción son preciosas.

Pero para todo lo que es familiar, Age Of Empires 4 es mucho más que una reinvención visual de un viejo juego popular, lo cual es una buena noticia, dado que la edición definitiva de AoE2 ya está ahí frente a nosotros. Dentro de cada sistema familiar, algo ha cambiado, desde características menores para reflejar dos décadas de evolución en juegos de estrategia, como unidades que se mueven sin ser detectadas en los bosques, hasta revisiones completas. Quizás el mejor ejemplo de esto último sea el sistema de asedio. Mientras que las unidades de asedio de AoE2 esencialmente actuaron como bloques de madera gigantes, golpeando paredes y torres estáticas hasta que estallaron, AoE4 parece haberse movido en la dirección de la serie Stronghold, con arietes y trebuchets atacando fortificaciones compuestas hechas de puertas de entrada, torres, muros cortina y mantiene.

Una cosa interesante: a pesar de todo el contenido histórico reforzado en AoE4, todavía han optado por mantener algunos términos un poco decrépitos como “edad oscura”, en aras de mantener las cosas familiares para los fanáticos de la serie. Quiero decir, está bien en mi humilde opinión, no son un maldito equipo de tiempo. Creo que es dulce cómo la gente de World’s Edge está ansiosa por enfatizar que el juego es una “celebración de la historia”, con la misma energía que una ominosa caja de líquido naranja neón que proclama ser una “bebida de jugo de naranja”.

Un efecto positivo de los estudios que trabajan con probadores de la comunidad de los cuatro juegos anteriores de Age es la forma en que ha permitido que algunas de las innovaciones a menudo pasadas por alto de los sucesores de AoE2 regresen a la serie. Por ejemplo, si bien el modelo de juego de AoE4 todavía gira en torno a “envejecer” a través de cuatro niveles sucesivos de unidades y tecnologías, estos momentos de transición son ahora un punto de apoyo para decisiones estratégicas importantes, como lo fueron con Age Of Empires 3, y su brillante pero defectuoso ” concepto de ciudades de origen ”. “Hay algunas decisiones realmente difíciles de tomar ahora”, dice Isgreen, “realmente cambia la forma en que juegas [from age to age]y todo su enfoque sobre cómo se juega en una determinada civilización “.

Esta idea, de poder adoptar enfoques fundamentalmente diferentes para jugar una facción, se extiende mucho más allá de la mecánica de envejecimiento, en lo que probablemente sea el mayor cambio definitorio de AoE4: el diseño asimétrico de facciones.

Esto es, en mi opinión, lo más emocionante del juego y también su mayor riesgo inherente. Con todas sus expansiones, Age Of Empires 2 ahora tiene algo así como doce millones de civilizaciones en oferta para jugar. Pero todos son bastante similares; más allá de los diseños de edificios, cada uno tiene solo un par de unidades, bonificaciones y tecnologías únicas para separarlo del resto del paquete. Esto no es del todo malo, mente. Debido a que el juego competitivo en AoE2 se trata de la acumulación y el aprovechamiento de pequeñas ventajas, esas pequeñas diferencias comienzan a sentirse completamente transformadoras, una vez que estás familiarizado con el juego.

Echa un vistazo a la plantilla de artillería de las imágenes de la vista previa de los fans: esto atrae al nerd de Warhammer de la vieja escuela que hay en mí.

AoE4 no se convertirá en Full Starcraft, es cierto. Seguirá habiendo un grupo central de unidades genéricas, y el triángulo de piedra, papel y tijeras entre el lancero, arqueros y caballería permanecerá sin cambios con respecto a los juegos anteriores. Las unidades únicas también regresarán, obviamente. No hemos visto mucho hasta ahora, pero es un gran alivio ver a los elefantes jugando con el Sultanato de Delhi (una de las cuatro civilizaciones mostradas hasta ahora, junto con los ingleses, los chinos y los mongoles). Esta es una decisión, aparentemente, que no fue de ninguna manera deliberada o probada. Según Isgreen, había estado decidido a incluir ‘fantasmas en AoE4 antes de que se estableciera el período de tiempo. “Eso es mío”, confiesa, incapaz de ocultar su respeto por los grandes hombres grises. “Simplemente los amo, qué puedo decir”.

“Simplemente los amo, qué puedo decir” – Adam Isgreen, de World’s Edge, sobre los elefantes.

Pero la especialización de la civilización se extenderá mucho más allá de la mera inclusión de los Caballeros de la Nariz Larga. Los mongoles, por ejemplo, pueden construir corrales de ovejas que actúan como prácticos reactores perpetuos de corderos, y pueden empacar todos sus edificios para corretear por el mapa en unas vacaciones de asesinato. Parece genial, en la práctica. Los mongoles también difieren en “la forma en que usan la piedra para hacer la guerra”, agrega Isgreen crípticamente, casi confirmando la presencia de trolls de montaña en el juego. Otras civilizaciones, aparentemente, empujarán el barco aún más lejos, y algunas incluso eludirán o subvertirán la mecánica del envejecimiento del núcleo por completo. Es algo emocionante y ofrece más variedad, desde órdenes de construcción opresivas y de talla única, incluso si eso significa una reducción de la selección de lanzamiento de AoE2 de 13 civilizaciones, a solo ocho antes del DLC en AoE4.

Hablando de cosas que han cambiado y no han cambiado, vale la pena señalar que todavía habrá un límite de unidades multijugador de 200 por jugador, aunque con mapas capaces de manejar 1600 unidades en total (para una batalla 4v4), aparentemente hay margen. para ejércitos más grandes en misiones de campaña como esta.

Supongo que, al menos para mí, la preocupación es qué hará la asimetría en el juego multijugador del juego, en comparación con el equilibrio ridículamente ajustado de AoE2. Es interesante notar que las últimas civilizaciones de Definitive Edition, los borgoñones y los sicilianos introducidos en Lords Of The West, tenían un conjunto bastante radical de unidades únicas y habilidades especiales, al menos para los estándares de AoE2. ¿El resultado? Aproximadamente una semana de lucir ridículamente abrumado, antes de abandonar el meta competitivo casi de inmediato, ya que los jugadores de alto nivel encontraron soluciones para explotar sus debilidades. El equipo de Definitive Edition es excelente con los cambios de equilibrio, en la medida en que esta observación ya podría estar desactualizada. Pero me dio una pausa para pensar.

(Sobre el tema de Age Of Empires 2: Definitive Edition, el evento Fan Preview también vio la revelación de una nueva expansión próxima para mi amada, centrada en Europa del Este, y la introducción de campañas cooperativas en el juego. Estén atentos para algo aparte de todo eso, cuando sepa más.)

Sin embargo, para ser justos, no todo el mundo trata a AoE2 como un deporte de sangre PVP. De hecho, durante mis primeros 19 años con el juego, lo jugué por completo para campañas relajantes y pisadas de competición para un jugador. Y al menos según la estimación de las estadísticas de AoE2, el semidiós Spirit Of The Law en YouTube, este es el caso de una sorprendente mayoría de jugadores, a pesar de la escena competitiva en auge durante el último año más o menos.

Por supuesto, Relic y World’s Edge también lo saben. Y quizás más que cualquier otra cosa sobre AoE4, están ansiosos por enfatizar que buscan hacer que el juego sea lo más atractivo posible para diferentes tipos de jugadores, desde duendes asesinos maliciosos y rencorosos como yo, hasta almas gentiles, en palabras de Mann: “Que solo quieren ver a sus aldeanos traer la cosecha”.

Después de todo, este es un juego muy bonito.

Hay una publicación completamente diferente que se debe escribir sobre el arte y la dirección narrativa detrás del juego, es decir: hay mucho más de lo que generalmente esperarías de un título de estrategia en tiempo real. Las cuatro campañas de lanzamiento de AoE4, de las cuales solo se ha anunciado la conquista normanda de Inglaterra, parecen ser asuntos mucho más grandiosos que las ya excelentes ofertas para un jugador de AoE2, con historias que abarcan generaciones, cubos de actuación de voz, y, en un giro inesperado, más de tres horas de metraje documental exquisitamente producido que vincula los escenarios.

Me reservo cualquier juicio sólido sobre AoE4 hasta que lo haya intentado por mí mismo. Pero diré esto: si un estudio está dispuesto a hacer lo que equivale a una serie de documentales completa para admitir el modo para un jugador de un juego de estrategia en tiempo real, se lo están tomando en serio. Se ha dicho mucho sobre el declive y el posible resurgimiento de la estrategia en tiempo real, pero en general es cierto que la mayor parte de lo que ha sido bueno en los últimos años ha sido relativamente pequeño y descuidado.

Ciertamente ha pasado mucho tiempo desde que un gran estudio puso todo su peso detrás de una producción tan lujosa como esta. La pasión y el presupuesto por sí solos no pueden garantizar un regreso a la edad de oro de la estrategia en tiempo real, como Blizzard aprendió con Starcraft 2. Pero son un buen lugar para comenzar. Y si tuviera que describir cómo sería mi secuela ideal de Age Of Empires, al menos desde una vista previa meses antes de su lanzamiento, debo decir que se parecería mucho a esto.