L’asteroide che ha spazzato via i dinosauri alla fine del periodo Cretaceo ha annientato gran parte della vita sulla Terra. E mentre sappiamo come va quella storia, un team di scienziati sta ora aggiungendo un nuovo capitolo. Uno definito dai fiori. In effetti, gli scienziati affermano che la roccia seminale spaziale che ha bagnato la Terra nella morte di Dino è esattamente ciò che ha permesso al nostro pianeta natale di ospitare per la prima volta le lussureggianti foreste pluviali che conosciamo oggi.

Il team di scienziati, che lavora presso lo Smithsonian Tropical Research Institute (STRI) a Panama, ha deciso di decifrare come cambiano le foreste pluviali tropicali dopo drastiche perturbazioni ecologiche. Il Chicxulub Impactor, che ha spazzato via il 45% delle piante in quella che oggi è la Colombia e ha avvolto il mondo nell’oscurità, è stata un’opportunità perfetta per approfondimenti.

Don Davis / NASA

Per studiare i cambiamenti, gli scienziati hanno esaminato i fossili di piante tropicali provenienti da siti dell’America centrale e meridionale; inclusi più di 50.000 fossili di polline e 6.000 fossili di foglie, sia prima che dopo l’impatto. Al confronto? Il team ha scoperto che il dino-killer ha trasformato le foreste pluviali tropicali rade e ricche di conifere nelle foreste pluviali più fitte e più alte di oggi; gli stessi che pullulano di vivaci bromelie technicolor e orchidee pendenti.

Gli scienziati, che hanno descritto i loro risultati in uno studio recentemente pubblicato sulla rivista Science (che arriva tramite BBC News), affermano che la documentazione fossile implica che la volta della foresta nei tropici americani si sia evoluta da relativamente aperta a chiusa e stratificata. A loro volta, dicono che questo ha portato ad un aumento della stratificazione verticale. E, di conseguenza, una maggiore diversità delle forme di crescita delle piante.

Le tre teorie centrali degli scienziati che spiegano questo cambiamento hanno a che fare sia con l’impatto dell’asteroide che con l’assenza di dinosauri. Gli scienziati affermano che la prima teoria è che i dinosauri tenessero le loro foreste “aperte” nutrendosi e muovendosi attraverso di esse. Il secondo: quella cenere caduta dall’impatto ha arricchito i terreni tropicali, dando un vantaggio alle piante da fiore a crescita più rapida. E infine, che l’estinzione preferenziale delle specie confide ha permesso alle piante da fiore di dominare.