El asteroide que acabó con los dinosaurios al final del período Cretácico aniquiló gran parte de la vida en la Tierra. Y aunque sabemos cómo va esa historia, un equipo de científicos ahora está agregando un nuevo capítulo. Uno definido por flores. De hecho, los científicos dicen que la roca espacial seminal que bañó la Tierra en la muerte de Dino es precisamente lo que permitió que nuestro planeta natal albergara por primera vez las selvas tropicales exuberantes y florecientes que conocemos hoy.

El equipo de científicos, que trabaja en el Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI) en Panamá, se propuso descifrar cómo cambian las selvas tropicales después de drásticas perturbaciones ecológicas. El Impactador de Chicxulub, que acabó con el 45% de las plantas en lo que hoy es Colombia y envolvió al mundo en la oscuridad, fue una oportunidad perfecta para conocer.

Don Davis / NASA

Para estudiar los cambios, los científicos observaron fósiles de plantas tropicales de sitios en América Central y del Sur; incluidos más de 50.000 fósiles de polen y 6.000 fósiles de hojas, tanto antes como después del impacto. ¿Sobre la comparación? El equipo descubrió que el dino-killer transformó las selvas tropicales escasas y ricas en coníferas en las selvas tropicales más densas y altas de la actualidad; las mismas que están repletas de vibrantes bromelias en tecnicolor y orquídeas colgantes.

Los científicos, que describieron sus hallazgos en un estudio publicado recientemente en la revista Science (que llega a través de BBC News), dicen que el registro fósil implica que el dosel del bosque en los trópicos estadounidenses evolucionó de relativamente abierto a cerrado y en capas. A su vez, dicen que esto llevó a un aumento de la estratificación vertical. Y, en consecuencia, una mayor diversidad de formas de crecimiento vegetal.

Las tres teorías centrales que tienen los científicos que explican este cambio tienen que ver tanto con el impacto del asteroide como con la ausencia de dinosaurios. Los científicos dicen que la primera teoría es que los dinosaurios mantuvieron sus bosques “abiertos” alimentándose y moviéndose a través de ellos. El segundo: la ceniza que cae del impacto enriqueció los suelos tropicales, dando una ventaja a las plantas con flores de crecimiento más rápido. Y finalmente, que la extinción preferencial de las especies más confiadas permitió que dominaran las plantas con flores.